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Neuralink é uma tecnologia impressionante, envolvida em hype almiscarado

Atualizado: 11 de Out de 2020


imagem:google


Elon Musk tem talento para descrever o tipo mais reconfortante de futuros malucos. Sua visão - foguetes de Marte! Carros robôs elétricos subterrâneos! - se autodenominam o mundo de amanhã, hoje. Mas é na verdade a ficção científica de ontem, extraída das páginas de Science Wonder Stories. (Ou talvez WIRED por volta de 1995.)


É adorável que alguém esteja finalmente construindo as prioridades da ficção científica de ontem. Isso é especialmente verdadeiro para o mais recente Muskery, apresentado na semana passada: uma nova iteração do Neuralink, um implante sem fio que poderia um dia dar ao cérebro humano uma interface direta com dispositivos digitais. Depois que a empresa supera as meras formalidades de testes em humanos e aprovação do governo e convence as pessoas a pagar pelo privilégio de ter um cirurgião-robô costurando 1.064 fios em seus cérebros, estamos a meio caminho de Borgtown, bebês. Controle membros protéticos, jogue Starcraft com sua mente, convoque seu Tesla telepaticamente e, eventualmente, carregue sua consciência para um corpo de robô imortal. Bip.


Sobre isso: os neurocientistas que estudam o cérebro humano e trabalham com eletrodos e neurônios, as células especializadas que compõem nosso think-meat, estão muito empolgados - hah! - com a tecnologia de Musk. Parece um verdadeiro salto para a pesquisa. Mas quanto à telepatia de leitura de mentes e download de memória? É possível que Elon tenha cometido um dos erros clássicos de um aspirante a tecnomante. O primeiro, é claro, nunca é se envolver em uma guerra terrestre em Endor. Mas a segunda é, não confunda metáforas com ciência.


A tecnologia do Neuralink, para ser claro, parece incrível. É um implante cerebral do tamanho de moedas de quatro dólares com mais de 1.000 eletrodos que (algum dia) permitirá a uma pessoa enviar atividade neuroelétrica sem fio para qualquer coisa digital, de braços protéticos a pilotos automáticos Tesla a servidores em nuvem de gravação de memória.


O motivo que entusiasma os neurocientistas é que, no momento, suas ferramentas são relativamente rudes. O padrão é o “array Utah”, um único chip com 64 eletrodos. Apenas colocá-lo ou retirá-lo pode danificar o tecido ao seu redor e não é bom para isolar neurônios individuais ou cobrir uma grande área. “É muito complicado. Normalmente, eles não podem levar a coisa para casa. Requer dois engenheiros treinados e um PhD e tudo isso ”, diz Christof Koch, cientista-chefe do Instituto Allen para Ciência do Cérebro. “Musk agora tem um dispositivo que é pelo menos 10 vezes melhor. São pelo menos 1.000 canais e é tudo streaming, então isso é muito legal, certo? ”


A resposta é sim. Na apresentação do Neuralink, Musk disse que seu protótipo incluía sensores para movimento, temperatura e pressão e 1.024 fios finos e flexíveis para captar os sinais elétricos que os neurônios emitem enquanto estão neuronizando. Em um porco vivo e aparentemente normal que os manipuladores do Neuralink trouxeram para a demonstração, o dispositivo foi aninhado invisivelmente abaixo do couro cabeludo e transmitiu sinais sem fio em tempo real, alimentado por uma bateria carregada indutivamente que deve durar um dia inteiro. (O que, espere, você tem que colocar um carregador na cabeça à noite? Mas tudo bem.)


Ninguém da Neuralink respondeu aos meus pedidos de comentários posteriores, mas na apresentação eles reconheceram os desafios que ainda tinham pela frente. Um Neuralink deve permanecer na cabeça de uma pessoa não por horas, dias ou semanas que os pesquisadores alcançaram com outros animais, mas por anos. Isso é difícil, porque o cérebro dos mamíferos é um ambiente hostil para qualquer coisa que não seja o cérebro. É um pedaço de aspic computacional em um banho de água salgada que corrói a maioria dos metais. O cérebro luta contra invasores, envolvendo coisas como eletrodos com uma camada protetora de células chamada glia. Eles são isolantes, o que significa que, com o tempo, a gliose mata a capacidade de registro do eletrodo. Portanto, a equipe do Neuralink está procurando materiais que resistam à quebra e não geram essa resposta protetora.


Eletrodos finos e flexíveis (e um robô de máquina de costura para inseri-los) também devem ajudar; na verdade, essas foram as inovações que estimularam Musk a iniciar o Neuralink. Os fios de 5 mícrons que a empresa usa devem causar menos danos aos vasos sanguíneos durante a instalação - danificar os vasos que transportam o sangue que transporta oxigênio para o cérebro é uma coisa muito ruim. Os eletrodos mais permanentes usados ​​hoje tendem a ficar presos ao crânio, o que significa que podem causar ainda mais danos à medida que a carne se espalha durante o uso diário; os fios flexíveis devem se mover com o cérebro. E a conexão sem fio Bluetooth do Neuralink significa que não há fios saindo da cabeça de alguém, o que seria complicado e um local potencial de infecções.


Na linguagem da profissão, essas são soluções para questões de biocompatibilidade e longevidade. Talvez. Na demonstração, Musk apresentou um porco com um implante e outro de quem a equipe havia removido um com segurança. Mas ele não compartilhou dados específicos sobre há quanto tempo os Neuralinks estavam nos porcos, nem em quantos porcos eles trabalharam no geral. Portanto, é difícil saber o quão perto o Neuralink está de alcançar seus principais argumentos de venda: um implante cibernético fácil de implantar, não danificável e de longa duração. “Ter esse trabalho em um cérebro humano por um longo tempo sem problemas, sem destruir um monte de vasos sanguíneos e assim por diante, é um problema biológico realmente difícil”, diz Loren Frank, neurocientista da UCSF e do Howard Hughes Medical Institute. “Isso é diferente do hardware, por mais bonito que seja.”


E essa nem é a parte realmente difícil. Musk deixou de fora na semana passada que os neurocientistas ainda não entendem realmente todos os diferentes tipos de neurônios e como todos eles funcionam juntos. Eles podem medir os sinais que esses eletrodos captam, mas extrair significado deles é um problema totalmente diferente. É possível colocar um eletrodo em um único neurônio e monitorar o que ele faz por horas ou dias quando apresentado a diferentes estímulos - um padrão de quadrados, uma cor, uma tarefa. É até possível construir um modelo do que esse neurônio fará daqui para frente, ou alguns dos outros neurônios com quem ele fala. Mas como tudo isso se transforma em memórias, pensamentos e sentimentos? Sim; não.


Musk expôs todos os tipos de problemas neurológicos que um Neuralink poderia algum dia consertar - doenças mentais, deficiência visual e auditiva, perda de memória e vício estavam todos na lista. Mas o primeiro uso provável, disse ele, pode muito bem ser algo que os humanos já podem fazer. Isso é usar um implante neural para controlar uma prótese robótica ou operar um dispositivo digital. Isso é ótimo para pessoas com falta de membros ou paralisia.


Agora mesmo, um implante neural e computadores conectados podem aprender a associar sinais de saída com intenções específicas. Mas uma pessoa precisa treinar com o dispositivo para aprender a emitir os tipos de sinais que pode compreender, mesmo quando o dispositivo aprende a correlacionar os sinais aos desejos ou atividades. Isto é uma coisa boa; os eletrodos mais novos e mais abundantes do Neuralink podem até melhorar o processo.


Mas Musk também disse que em um futuro futuro, um Neuralink seria capaz de gravar e reproduzir memórias, até mesmo salvá-las em um drive externo e baixá-las em um corpo de robô. Ele disse que as pessoas com implantes seriam capazes de telepatia - não apenas enviar e receber palavras, mas conceitos e imagens reais. (“Palavras têm uma taxa de dados muito baixa”, disse Musk. “Podemos ter uma comunicação muito melhor, porque podemos transmitir os pensamentos reais.”)


Isso é pedir a um futuro Neuralink para entender, registrar e transmitir o substrato neural do pensamento. E ninguém sabe o que é.


Obs:

Musk não parecia achar que isso era essencial. “Muitas pessoas pensam:‘ Não poderia trabalhar na Neuralink porque não sei nada sobre como o cérebro funciona ’”, disse ele na demonstração da última sexta-feira. "Bem, está tudo bem. Você pode aprender. Mas precisamos de engenharia de software, precisamos de engenharia mecânica, engenharia elétrica ... design de chips, robótica e todas as coisas que uma empresa precisa para funcionar ”.


Em algum momento, alguém terá que saber algo sobre como o cérebro funciona. O Neuralink capta sinais elétricos - os "picos" ou "potenciais de ação" que percorrem o comprimento dos neurônios quando são ativados e sinalizam o esguicho de substâncias químicas neurotransmissoras através das sinapses. Mas parte do que a equipe disse parecia implicar que, dado o suficiente desses sinais, eles seriam capazes de interpolar pensamentos ou memórias reais. Ninguém tem certeza de que isso é verdade. Na verdade, é possível (embora improvável) que a eletricidade, o movimento de íons carregados para dentro e para fora dos neurônios, seja apenas um epifenômeno - a exaustão que um cérebro tosse enquanto faz o trabalho de criar e manter a consciência.


Mesmo que seja possível inferir corretamente o estado mental desses sinais elétricos (e provavelmente é), eles ainda são apenas o que as pessoas podem medir. “Há coisas que você pode fazer com os sinais neurais. Eles são a expressão de coisas como memórias. A recuperação de uma memória será instanciada, pensamos, em termos de um padrão de atividade cerebral. Isso é verdade ”, diz Frank. Mas não é assim que as pessoas armazenam essa memória para recuperação futura, o que não é um bom presságio para gravar memórias específicas, salvá-las em outro lugar e reproduzi-las. “O armazenamento da memória envolve um grande número de reações químicas nas sinapses entre as células cerebrais”, diz Frank. “Essas coisas podem ser modificadas pela atividade cerebral, mas não são o mesmo que a atividade cerebral.”


Em outras palavras: a atividade elétrica do cérebro acontece enquanto você está pensando ou lembrando, mas pode não ser o que você está pensando ou lembrando. Apenas ser capaz de sentir e registrar essa atividade não é registrar o pensamento real. Ele se correlaciona, mas pode não causar.


Musk foi ainda mais longe. “É leitura e escrita em todos os canais”, disse ele. Ele quis dizer que cada um desses 1.024 canais pode captar sinais de neurônios adjacentes e enviá-los para eles. Agora, Musk não especificou em que sentido ele quis dizer essa frase. Neurocientistas falam sobre a capacidade de “ler” sinais de um cérebro e a habilidade de “escrever”, então envie os sinais de volta. Eles podem ler sinais de neurônios motores para controlar um braço de robô, por exemplo, ou escrever informações auditivas, som, por meio de um implante coclear. Eles estão trabalhando para fazer o mesmo para enviar imagens para a retina ou córtex visual. Os pesquisadores podem registrar o que os neurônios estão fazendo e estimulá-los para que se ativem.


Os engenheiros de computação, porém, falam sobre ler e escrever como obter informações digitais de um meio de armazenamento ou colocar informações em um.


Musk está usando a terminologia de forma intercambiável? Ou ele acha que a capacidade da tecnologia de fazer a versão primitiva levará à mais sofisticada? Eu não sei.


Mas se for o último, Neuralink pode estar fadado a uma falha baseada em metáforas. A escrita neuroelétrica é muito diferente da versão digital. “As técnicas que eles têm para escrever informações são principalmente estimulação elétrica, e isso é horrível”, diz Frank. “Imagine quando você escreveu em um disco rígido que visou um setor ou byte específico, mas o que atingiu foram cinco outros bytes primeiro. Isso é o que acontece com a estimulação elétrica no cérebro. ” Os axônios, as conexões de longa projeção entre os neurônios, têm um limiar de ativação mais baixo do que as próprias células. Então, enviar um pulso de sinal para baixo de um desses eletrodos Neuralink ativa essa malha de conexões, um monte de células, antes de atingir um neurônio-alvo - e isso assumindo que você sabe exatamente qual neurônio deve ser alvejado.


Neuralink é uma sociedade comercial neurotecnológica anglo-americana estabelecida por Elon Musk e outros oito, que relatou estar a desenvolver interfaces cérebro–computador implantáveis. A sociedade comercial foi estabelecida em 2016, em São Francisco, e foi anunciada publicamente em Março de 2017



imagem:Neuralink





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[wired]


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